Baylor, Houston, Gonzaga y UCLA, y UConn, Arizona, South Carolina y Stanford, las Final Four 2021

 

Culminó la fase del Elite 8 en los March Madness masculino y femenino, a la que llegan los ocho mejores equipos y se juegan las Finales Regionales. Dicho de otra forma, son los cuartos de final por así decirlo en el torneo para proclamarse campeón de la NCAA, la antesala a la gran Final Four que decide a la mejor universidad de baloncesto cada temporada. Hablemos un poco de esos Elite 8 en ambas categorías, y prepararnos para este fin de semana en el que disfrutaremos de esas Final Four decisivas las cuales nos dejarán ya seguramente a dos nuevos campeones universitarios.

 

La categoría masculina tendrá este sábado los enfrentamientos entre UCLA y Gonzaga y Houston y Baylor, para intentar clasificarse a la final por el título. Y en el baloncesto femenino, la Final Four se llevará a cabo el viernes con cuatro grandes universidades favoritas: Stanford enfrentará a South Carolina y UConn se las verá con Arizona.

 

Elite 8 masculino

En el lado masculino, Houston puso punto y final a la sorprendente temporada de Oregon State. A los Beavers les postulaban como los peores de la PAC-12 en pretemporada, y acabaron metiéndose en el torneo de su conferencia, sorprendiendo a Oregon y a Colorado y proclamándose campeones. Además, han tenido un meritorio paso por el March Madness cargándose a Tennessee, a la Oklahoma State de Cade Cunningham y a la sorprendente Loyola-Chicago que eliminó previamente a unos grandes favoritos como Illinois. Los Cougars, campeones de la AAC, fueron ganando con holgura todo el encuentro. A pesar de que les llegaron a empatar a 55 puntos en los últimos minutos, despejaron dudas en la recta final con un parcial de 12-3, finalizando 61-67. Marcus Sasser (20) y Quentin Grimes (18) lideraron la anotación de Houston, que no juega una Final Four desde 1984, tiempos de Hakeem Olajuwon.

 

Baylor salió como una moto en su duelo, llegando a estar +18 de diferencia, pero antes del descanso Arkansas se reenganchó al partido. En la segunda parte, los Razorbacks llegaron a estar a cuatro puntos de diferencia, pero los Bears mantuvieron el tipo y la ventaja hasta el final del encuentro, ganando 72-81. MaCio Teague (22), Jared Butler (14) y Davion Mitchell (12) comandaron a Baylor hacia la tercera Final Four de su historia, la primera desde 1950.

 

Al día siguiente teníamos quizás el enfrentamiento más esperado, entre dos de los mejores prospects para el próximo Draft, Jalen Suggs y Evan Mobley. Pero quedó muy descafeinado. La imbatida Gonzaga sigue su curso y batió por un contundente 66-85 a USC, y presenciarán su segunda Final Four cuatro años después de la primera. Los Bulldogs salieron mucho más enchufados con un Drew Timme (23+5+4) imperial en la pintura, y llegaron al descanso con 30-49 en el marcador. Fue una ventaja que rondó constantemente los veinte puntos todo el rato y que resultó insalvable en la segunda parte. Unos Trojans donde sus hermanos estrellas Evan (17) e Isaiah Mobley (19+7+3) se vieron totalmente superados por los Timme, Suggs (18+10+8) y Corey Kispert (18+8).

 

Michigan y UCLA cerraban la ronda Elite 8 y como no podía ser de otra forma, nos dejó una sorpresa más. Los Bruins vencieron por 51-49 y acceden a su primera Final Four desde 2008, el segundo equipo después de VCU en 2011 que llega a los cuatro mejores desde el First Four. UCLA, con el seed 11, salió con un Johnny Juzang desatado que acabaría con 28 tantos. Los Bruins fueron ganando en la primera parte (27-23), pero ocho puntos seguidos de los Wolverines, intentando Hunter Dickinson tirar del caro, acercó a Michigan al 34-33. Desde entonces, se equilibró el encuentro hasta el final. En los últimos segundos, Mike Smith lanzó un triple para ganar que falló, y más tarde Franz Wagner tuvo otro intento de tres sobre la bocina que tampoco supo encestar.

 

Elite 8 femenino

Pasando al lado femenino, podremos seguir disfrutando de la freshman que más ha causado sensación esta temporada, Paige Bueckers. Con hasta 28 puntos, junto a Christyn Williams (21+7), protagonizaron la victoria de UConn por 67-69 ante la defensora del título, Baylor. Cada pequeño arreón de uno de los equipos era contrarrestado por el otro de inmediato. Un parcial de las Huskies de 19-0 entre finales del tercer cuarto y primeros minutos del último, con DiDi Richards en banquillo por lesión, alzó el marcador al 55-64. Las Lady Bears recortaron hasta tes puntos la diferencia (63-66) en los dos últimos minutos, pero UConn aguantó el último embiste, pese a que Dijonai Carrington (22+7+3) tuvo posesión para poner por delante a su universidad en los últimos segundos. El tiro fue tremendamente forzado y no consiguieron evitar la 13ª Final Four para las Huskies, la cual juegan desde 2008 de forma consecutiva. La estrella de Baylor, Nalyssa Smith, se quedó en solo 14 tantos.

 

Indiana y Arizona llegaban a la primera aparición de la historia de sus programas universitarios en Elite 8 y las Wildcats serán las que se estrenarán en una Final Four. Las Hoosiers tuvieron un muy mal día en el triple, sin meter ninguno de sus nueve intentos, y Mackenzie Holmes esta vez fue insuficiente (20 puntos, 8 rebotes y 5 tapones). Aari McDonald una vez más estuvo estratosférica para Arizona, encestando la mitad de puntos de su equipo, 33, asistiendo 4 veces y capturando 11 rebotes, con el 60% en tiros de campo y 5/6 en triples. Aunque la base tuvo un susto en su tobillo en los últimos minutos, pudo regresar a cancha para zanjar el triunfo de las Wildcats por 53-66. Indicar que en Indiana cuentan con la española Nicole Cardaño-Hillary, quien disputó hasta 37 minutos pero solo pudo sumar 3 puntos y 4 rebotes.

 

La universidad de Texas no fue rival para South Carolina. Las Gamecocks ya marchaban 18-7 tras el primer cuarto y no bajaron el ritmo, yéndose 22-37 al descanso. Un parcial de 9-0 en el tercer período arrimó a las Longhorns de una Charli Collier que apenas pudo sumar 4 puntos. Sin embargo, desde ese parcial entraron en una larga sequía que les hizo no anotar en todo el último cuarto, fallando hasta veinte tiros de campo consecutivos y estancándose en los 34 puntos. La Gamecock Zia Cooke lideró la anotación de su equipo con 16 puntos en un partido que resultó fácil para la universidad de South Carolina (34-62).

 

Un gran duelo cerraría esta ronda en el March Madness femenino, entre Stanford y Louisville. Las Cardinals fueron ganando toda la primera parte con otro enorme papel de Dana Evans (24 puntos). Sin embargo, un parcial de 17-2 en el tercer cuarto hizo que las Cardinal de Stanford remontaran al 45-46. A base de triples, se catapultaron a un 60-71 que les sirvió para aguantar en los dos minutos finales, y terminaron venciendo por 63-78. Lexie Hull (21+9), Ashten Prechtel (16) y Kiana Williams (14+4+5+4 robos) fueron las mejores de una Stanford que clasifica a su 14ª Final Four.

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