Toronto Raptors, el nuevo Rey en el Norte

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El equipo de los Toronto Raptors está muy próximo a realizar un hito histórico para su franquicia. Actualmente los canadienses marchan líderes de la Conferencia Este de la NBA con un récord de 52-18, una diferencia de 5 victorias más que los Boston Celtics, segundos. De esta manera, el equipo que dirige Dwane Casey daría el primer título de conferencia en la competición regular a sus Raptors, el primero de toda la historia para ellos y para un equipo no estadounidense.

Vancouver Grizzlies vs Toronto RaptorsToronto disfruta del mejor baloncesto del mundo desde 1993, cuando la NBA decidió abrir sus fronteras. Los Raptors se convirtieron en el primer equipo profesional de baloncesto de la ciudad canadiense desde que desaparecieron los Huskies en 1947 tras disputar una campaña en la anterior BAA (Basketball Association of America).

Junto a los por entonces Vancouver Grizzlies, convivieron dos equipos canadienses en la NBA, pero solo fue durante seis temporadas (de la campaña 1995/1996 a la 2000/2001) hasta que la franquicia se trasladó a Memphis. Pero en ese intervalo el equipo de Vancouver ni siquiera tuvo opciones de luchar por las posiciones de Playoffs, pues terminaron con un récord en las seis campañas de 101 victorias y 359 derrotas.

Por su parte, los Toronto Raptors nacieron realmente en 1993, y tuvieron como primer General ManagerIsiah Thomas. Mientras la NBA gozaba de su mejor estado de salud, con nombres como los de Michael Jordan, Hakeem Olajuwon, Charles Barkley, entre muchos otros, el Comisionado de la liga por entonces, David Stern, amplió el número de franquicias de 26 a 28, buscando mercado en el país vecino.

Resultado de imagen de damon stoudamire VS KNICKSUn concurso a nivel nacional ayudó a elegir el nombre de la franquicia y el logo del equipo seleccionado estaba influido por la popularidad por esas fechas de la película Jurassic Park. Los colores elegidos fueron el rojo, el morado, el negro y el plateado, en homenaje al inventor de este nuestro deporte, el canadiense James Naismith. Y mediante un Draft de expansión, donde los nuevos equipos pueden elegir incluso a jugadores descartados de otras franquicias, se construyeron los dos equipos canadienses.

Sin embargo, los de Ontario sí consiguieron permanecer en la mayor liga de baloncesto, y, tras cuatro temporadas, irrumpieron en la postemporada del año 2000. Aunque cayeron en Primera Ronda por un claro 3-0 ante los New York Knicks de jugadores como Sprewell, Houston, Larry Johnson y Pat Ewing.

Resultado de imagen de antonio davis mcgrady carterPor aquél entonces ya iban consiguiendo un equipo de buen nivel. Unas primeras temporadas desastrosas, lideradas por Damon Stoudamire (rookie del año en 1996 y primer jugador franquicia de los Raptors), les permitieron altas elecciones en el draft y, tras seleccionar en 1997 a Tracy McGrady, en 1998 seleccionaron en cuarta posición a Antawn Jamison, el cual traspasaron por Vince Carter, elegido en la quinta posición por los Golden State Warriors. Con nombres como los de Doug Christie, Antonio Davis, Muggsy Bogues, Oakley, Alvin Williams o Dell Curry, forjaron a un equipo que participó tres veces consecutiva en los Playoffs.

En la 2000/2001 consiguieron su primer victoria en postemporada al eliminar a los Knicks en cinco partidos, pero se toparon en semifinales de conferencia con los Philadelphia 76ers de Allen Iverson. Pero en la temporada siguiente volvieron a caer a las primeras de cambio, esta vez frente a los Detroit Pistons por 3-2.

La campaña 2002/2003 se vieron afectados por una duradera lesión de Carter que les permitió obtener la cuarta ronda del Draft, y la cual bien emplearon para seleccionar a Chris Bosh, quien iba a ser la nueva estrella Raptor, asumiendo el legado de Vince que se marchó en 2005 a los New Jersey Nets (rookie del año, 8 veces All Star de las que 4 fueron en Toronto, y con los que promedió 23’4 puntos y 5’2 rebotes por partido en 6 temporadas y media).

Resultado de imagen de raptors playoffs 2001Bosh, junto a Jalen Rose, se convertían en los pilares de un equipo renovado y que se empezó a fijar en jugadores europeos, escogiendo en el Draft del 2005 a Roko Ukic y Uros Slokar. También optaron por Joey Graham y el dominicano Charlie Villanueva, además de fichar al undrafted José Manuel Calderón, proveniente del por entonces Tau Vitoria (Baskonia). Chris Bosh fue cinco veces All Star, incluido el año de su debut como reserva, y promedió con los Raptors 20’2 puntos y 9’4 rebotes, siendo aún el actual máximo anotador y reboteador de la franquicia.

Y cuatro años después, con dos europeos más como Jorge Garbajosa y el número 1 del Draft del 2006, el italiano Andrea Bargnani, los Raptors regresaron a Playoffs, con Bryan Colangelo como ya nuevo presidente y General Manager. El grupo conformado por T.J. Ford, Anthony Parker, Garbajosa, Bosh, Calderón, Nesterovic, Bargnani, Peterson, y Graham, al mando de Sam Mitchell, fue capaz de ganar su primer título divisional y de igualar el mejor récord de la historia de la franquicia conseguido en 2002 (47-35). Y Mitchell y Colangelo fueron reconocidos como los mejores del año en sus respectivos puestos (coach y ejecutivo). Sin embargo, en la primera ronda chocaron con los Nets del propio Carter, Jason Kidd y Al Jefferson, y cayeron por 4-2.Resultado de imagen de jalen rose chris bosh

Lograron repetir presencia en postemporada en la 2007/2008 tras un récord de 41-41, pero el equipo se notaba que estaba entrando en un nuevo declive. Fueron eliminados nuevamente en la Primera Ronda, esta vez por los Orlando Magic (4-1) de Dwight Howard.

En este punto cabe destacar al extremeño Calderón, quien se convirtió en el dirigente del equipo siendo el base titular indiscutible. En su etapa en Toronto vivimos su mejor progresión como jugador, evolucionando su tiro y demostrando su enorme calidad de reparto del juego. Y esto lo demuestra dos estadísticas envidiables: tiene el récord del mejor porcentaje en tiros libres en una temporada regular NBA, con un 98,1% de acierto (151/154) en la temporada 2008/2009, y actualmente es el jugador que más asistencias a repartido de la franquicia (3770, por delante de Kyle Lowry), siendo además el tercer Raptor con más partidos disputados de la historia (525), solo por detrás de DeMar DeRozan (651) y de Morris Peterson (542). Ha promediado 10 puntos y 7’2 asistencias por encuentro.

Resultado de imagen de bargnani calderonDesde 2010 han sido muchos los jugadores que han vestido la camiseta de Toronto. El entrenador Jay Triano duró dos temporadas y media y no pudo rebasar las 40 victorias en regular season, y tomó su relevo Dwane Casey en la temporada 2011/2012, quien venía de ser un entrenador asistente de los Mavericks.

Desde entonces, tuvieron que pasar 5 años de transición, de reconstrucción completa, especialmente con la marcha a Miami de Chris Bosh y de que Bargnani se quedara como una eterna promesa, quien finalmente salió de Toronto en 2013 rumbo a los Knicks. En ese mismo año también se marchó Calderón en un traspaso a tres bandas en el que acabó con el español en Detroit y la llegada de Rudy Gay como nueva estrella, pero su paso por los Raptors acabó siendo efímero.

Jugadores como Amir Johnson, Turkoglu, Kapono, Marcos Belinelli, Jarrett Jack, D.J. Augustin, Ed Davis, Aaron Gray, Leandro Barbosa, Landry Fields, James Johnson, Patrick Patterson, Greivis Vásquez… Todos ellos vistieron la equipación canadiense entre los años 2011 y 2014, pero sin dejar huella, algo que sí lograron tres jóvenes promesas.Resultado de imagen de amir johnson rudy gay

Casey encontró en DeMar DeRozan, seleccionado en el pick 9 del Draft de 2009, la pieza sobre la que girar el resto del equipo, y así fue. Ayudado por Terrence Ross durante las temporadas del 2012 al 2017, jugador elegido en el 8º puesto del 2012, y por Louis Williams en la campaña 2014/2015, quien fue reconocido con el premio al Mejor Sexto Hombre del Año, los Raptors regresaron a la senda de los Playoffs.

A pesar de varios movimientos en el roster que alarmaron a los aficionados, el nuevo General Manager Masai Ujiri, ejecutivo del año del 2013, era la pieza que faltaba para que el equipo canadiense volviera a competir en lo más alto de la Conferencia Este. Y es que junto a DeRozan encontró a dos pilares más sobre el que se sustenta actualmente su franquicia, el base Kyle Lowry llegado de los Houston Rockets en 2012 y director del juego actual de Toronto, y el lituano Jonas Valanciunas, elegido en el Draft del 2011 en la posición 5 y que se ha adueñado de la pintura del equipo y con nota.

Resultado de imagen de lou williams terrence rossCon estos nombres los Raptors llevan cuatro presencias seguidas en Playoffs desde 2014, ganando la División Atlántica desde ese año hasta el 2016. Tras 6 años sin pisar Playoffs, perdieron en primera ronda ante los Brooklyn Nets por un ajustado 4-3. Y un año después volvieron a quedarse sin traspasar la barrera de la primera ronda, esta vez ante los Washington Wizards por un contundente 4-0.

Sin embargo, en 2015/2016 efectuaron su mejor temporada de siempre con récord de 56-26, finalizando en segunda posición a la sombra de los Cleveland Cavaliers (57-25). Junto a DeMarre Carroll, Cory Joseph, Biyombo, Luis Scola… DeRozan-Lowry-Valanciunas encabezaron a los Raptors hasta su primera final de conferencia (uno de los 4 equipos que aún no habían llegado a este punto en los playoffs), tras batir a los Indiana Pacers en siete juegos (era su primera serie ganada en 15 años), y a los Miami Heat, también al séptimo enfrentamiento. En la final se dieron de luces con unos Cavs (4-2) de LeBron James que a la postre conseguirían el primer anillo de la historia para Cleveland.Resultado de imagen de cavaliers raptors final conference

Además, en esa espectacular temporada tuvo lugar por primera vez un All Star Weekend en Toronto, el 14 de febrero de 2016 en el Air Canada Centre.

Un año después, con balance de 51-31, superaron en playoffs en primer lugar a los Milwaukee Bucks de Giannis Antetokounmpo por 4-2, pero esta vez los Cavaliers esperarían en semifinales de conferencia, y no pudieron hacer nada (4-0).

De esta forma aterrizamos con la breve historia de los Toronto Raptors hasta la actual temporada, 2017/2018, donde, además de que la estrella DeMar DeRozan ha batido la máxima puntuación en un partido para dar la bienvenida al año 2018, se encuentran cerca de sobrepasar su mayor número de victorias en regular season.

DeRozan, el pasado 1 de enero de 2018, endosó 52 puntos a los Bucks donde vencieron en la prórroga por 131-127, superando el tope que reposaba en 51 tantos en manos de Vince Carter y Terrence Ross, curiosamente los dos ganadores de concursos de mates de los Raptors.

Resultado de imagen de lowry derozan valanciunas ibakaY, por otro lado, Toronto, este año con la ayuda de Serge Ibaka, se encuentra con un actual récord de 52-18, a 4 victorias de igualar el máximo de victorias de la franquicia conseguido hace un par de años. Además, poseen una ventaja de cinco triunfos sobre el segundo clasificado, los Boston Celtics, el equipo que lideraba el Este durante toda la campaña hasta una semana antes del fin de semana de las estrellas vivido en Los Ángeles, cuando sin hacer ruido los Raptors escalaron a la primera plaza de la conferencia y de la que no se han vuelto a bajar.

Esto sería la primera vez que la única franquicia de Canadá en la NBA liderase el Este al final de una temporada regular, y, quién sabe si volver a soñar con una Final de Conferencia y luchar por el primer anillo, aprovechando el bajón de los Celtics y de la irregularidad en la que se encuentran sumergidos los actuales Cavs.

¿Estamos a punto de vivir la mejor temporada de la historia de una franquicia estadounidense en la mejor liga de baloncesto del mundo?

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